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La guimauve

Un morceau de sucre mousse maintenant ou deux si vous attendez. Pendant longtemps, le fameux test de maîtrise de soi pour les enfants a été considéré comme un indicateur de succès ultérieur. Tout ne va pas bien ?
De Jakob Simmank

En psychologie, il existe peu d’expériences aussi connues et charmantes que le test de la guimauve : un enfant d’âge préscolaire est assis dans une pièce, devant lui sur la table une guimauve. Un deuxième morceau de sucre moussé en vue. La chambre n’est pas très jolie, il n’y a pas de télévision, pas de livres – et l’enfant reste donc seul avec lui-même et les bonbons. Sa tâche : persévérer. Si vous pouvez attendre si longtemps que le chef de l’expérience revienne, vous pouvez manger les deux guimauves. Celui qui ne fait pas ça et ne mord pas, n’a pas plus que celui-là. Pour l’instant, c’est si simple.

Pendant des décennies, un immense pouvoir prédictif a été attribué à l’expérience : Ces enfants qui se maîtrisent semblent mieux préparés à la vie, disent-ils. Plus tard, ils seraient mieux en mesure de faire face aux critiques et aux frustrations, d’avoir une meilleure estime de soi, d’avoir des relations plus stables et d’atteindre un meilleur niveau d’instruction. Ceux qui sont sous contrôle face à une guimauve juteuse quand ils étaient enfants – qui plus tard souffrent encore moins souvent d’un trouble borderline et ont moins de risques de devenir dépendants de la drogue, contrairement à ceux qui sont impatients. Les résultats de l’expérience, menée pour la première fois dans les années 60 dans un jardin d’enfants de l’université de Stanford en Californie, ont aidé son inventeur Walter Mischel à devenir un des psychologues les plus connus du XXe siècle.

L’éducation ou la maîtrise de soi

Mais maintenant, tout cela est censé être faux, l’étude est absurde. La semaine dernière, la revue scientifique Psychological Science a publié une nouvelle étude qui remet en question les résultats jugés sensationnels à l’époque (Watts et al., 2018). Les chercheurs américains en éducation avaient répété l’étude de la guimauve sous une forme légèrement modifiée et ne pouvaient confirmer ce que Mischel voulait découvrir. Le principal problème : le niveau d’instruction des enfants n’était pas pris en compte à l’époque. L’expérience était-elle finalement trop simple pour pouvoir dire quoi que ce soit sur l’avenir d’une personne ?

Le test de la guimauve mesure la capacité d’attendre une récompense lorsqu’elle croît avec le temps. C’est ce qu’on appelle un « report de récompense » en allemand. Walter Mischel et ses collègues ont soutenu que cette capacité était une partie élémentaire de la maîtrise de soi. La maîtrise de soi est une construction psychologique qui est essentielle au développement mental d’une personne. Les psychologues le définissent comme un outil mental avec lequel on supprime les impulsions (par exemple : « Je veux dormir ! ») pour atteindre des objectifs à long terme (« Si je m’endors dans cette séance maintenant, je me rends ridicule »). Ceux qui réussissent à le faire régulièrement sont décrits par Mischel comme étant  » de bonne volonté « . Et afin de découvrir ce qu’une telle volonté signifie pour le reste de sa vie, Mischel a visité, interviewé et testé les enfants d’âge préscolaire adultes dix et 40 ans après la première expérience Kita (Developmental Psychology : Shoda et al., 1990 ; PNAS : Casey et al., 2011). Cependant, le groupe de recherche n’a atteint qu’une fraction des 550 enfants initiaux plus tard.

« Si votre enfant de quatre ans attrape la guimauve sans attendre, ne vous inquiétez pas trop de cela. »
Tyler Watts, Psychologe

C’est précisément là qu’intervient la critique de la nouvelle étude (Psychological Science : Watts et al., 2018). Le groupe expérimental a été très sélectif dès le début, critiquant les chercheurs autour de Tyler Watts de l’Université de New York. Il n’est pas vraiment possible de déduire le reste du monde à partir des enfants des jardins d’enfants dont les parents sont pour la plupart bien formés à l’Université de Stanford. Au fil du temps, l’échantillon est devenu encore plus sélectif parce que de plus en plus d’enfants adultes n’ont pas été identifiés ou examinés. Watts et ses collègues ont donc relancé l’étude de Mischel – cette fois avec un groupe d’enfants beaucoup plus diversifié. Différentes couleurs de peau et classes de revenu étaient représentées. Les psychologues ont également visité les enfants à la maison pour se faire une idée de l’environnement d’apprentissage. Ils ont vérifié, par exemple, s’il y avait des livres dans les foyers des parents.

Tout comme Mischel, l’équipe s’est ensuite penchée sur la performance des enfants qui avaient passé le test de la guimauve à l’âge de quatre ans et demi dans divers tests à l’âge de 15 ans. Leur résultat : la détermination des enfants face aux sucreries offertes ne disait rien sur leur comportement ultérieur, mais sur leurs performances scolaires. Un lien qui n’était plus apparent lorsque l’origine et l’environnement de la

Sarah
Hey la compagnie ! Ici Sarah, je suis actuellement derrière mon écran à la recherche de pépite d'actualité à vous partager ! On se retrouve prochainement pour un nouvel article ! Bisous tout le monde !

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